CORIUM

corium

-A prima vista, è difficile sapere cosa sta succedendo in questa foto. Un fungo gigante sembra essere germogliato in un piano di fabbrica, dove uomini spettrali in elmetti protettivi sembrano lavorare.

Ma c’è qualcosa di innegabilmente inquietante in questa scena, e per una buona ragione. Stai guardando il più grande agglomerato di una delle sostanze più tossiche mai creata: il corium.

Nei giorni e nelle settimane dopo il disastro nucleare di Chernobyl a fine aprile 1986, semplicemente essere nella stessa stanza con questo particolare mucchio di materiale radioattivo conosciuto come Elephant Foot (Piede di Elefante) ti avrebbe ucciso in un paio di minuti. Anche un decennio dopo che questa immagine fu impressionata sulla pellicola, la radiazione ha probabilmente causato lo sviluppo di questa strana e granulosa qualità della foto. L’uomo in questa foto, Artur Korneyev, ha probabilmente visitato questa zona più di chiunque altro, e così facendo è stato esposto a più radiazioni rispetto a quasi chiunque altro nella storia attuale del genere umano.

Sorprendentemente, probabilmente è ancora vivo. La storia di come gli Stati Uniti hanno ottenuto una copia di questa singolare foto di un essere umano, in presenza di questo materiale incredibilmente tossico è di per sé carica di mistero, quasi quanto il motivo per cui qualcuno ha ritenuto di prendere ciò che è essenzialmente un selfie con un pezzo di fuso di lava irradiata.

Questa immagine e’ arrivata per la prima volta in America alla fine del 1990, dopo che il governo ucraino da poco indipendente rilevo’ l’impianto e istituì il Centro di Chernobyl per la sicurezza nucleare, rifiuti radioattivi e Radioecologia. Poco dopo, il centro ha invitato altri governi a collaborare su progetti di sicurezza nucleare. Il Dipartimento statunitense dell’Energia ha sfruttato i Laboratori Nazionali della Pacific Northwest (PNNL) per aiutare in questo compito.

A quel tempo, Tim Ledbetter era uno relativamente nuovo al reparto IT del PNNL, e fu lui ad essere incaricato di creare una libreria di foto digitali che il Progetto internazionale per la sicurezza nucleare del DOE avrebbe potuto usare per mostrare il proprio lavoro al pubblico americano (o, almeno, il piccolo frammento della popolazione che era online allora). Così i membri del progetto scattarono foto mentre erano in Ucraina, e hanno assunto un fotografo freelance per farsi aiutare meglio, e hanno sollecitato i colleghi ucraini presso il Centro di Chernobyl a fornire loro delle immagini. Mescolate con centinaia di immagini di strette di mano burocratiche scomode e persone in camice, però, sono una dozzina gli scatti dalle rovine dell’interno dell’unità 4, dove 10 anni prima, il 26 aprile del 1986, un reattore era esploso durante un test dell’ impianto del sistema turbogeneratore.

In non molte ore si alzarono pennacchi radioattivi in intensita’ crescente sopra la pianta, avviando l’avvelenamento della zona, le turbine liquefatte si fusero attraverso il reattore per formare una sostanza chiamata corium, forse la roba più tossica sulla Terra attualmente conosciuta.

Il Corium scorre come lava attraverso il reattore. La valvola è stata fatta al fine di far uscire il vapore. 

meltdown

Il Corium è stato creato al di fuori del laboratorio almeno cinque volte, secondo Mitchell Farmer, un ingegnere nucleare senior presso Argonne National Laboratory, un altro Dipartimento dell’Energia al di fuori del centro di Chicago. Il Corium si formo’ una volta al reattore di Three Mile Island in Pennsylvania nel 1979, una volta a Chernobyl, e tre volte separate durante la crisi di Fukushima Daiichi in Giappone nel 2011. Farmer crea versioni modificate del corium in laboratorio al fine di comprendere meglio come mitigare gli incidenti nel futuro. La ricerca sulla sostanza ha trovato, per esempio, che l’acqua di dumping su di essa fa effettivamente fermare alcuni prodotti di fissione e la produzione di isotopi più pericolosi dovuti al decadimento radioattivo.

Delle cinque creazioni del corium, solo Chernobyl è sfuggita al suo contenimento. In assenza di acqua per raffreddare la massa, il fango radioattivo si e’ spostato attraverso l’unità, nel corso di una settimana dopo la fusione, assorbendo il cemento e la sabbia per andare avanti con l’uranio (carburante) e molecole di zirconio (il rivestimento). Questa lava velenosa scorreva in discesa, eventualmente bruciando attraverso il piano dell’edificio. Quando gli ispettori nucleari finalmente potettero accedere all’area , diversi mesi dopo l’esplosione iniziale, trovarono che 11 tonnellate  di corium erano ammassate in una distesa grigia larga tre metri in un angolo di un corridoio di distribuzione del vapore . Questa massa fu soprannominata – il piede di Elefante. Nel corso degli anni, il piede di Elefante si e’ raffreddato e incrinato. Ancora oggi, però, è ancora stimato essere leggermente al di sopra della temperatura ambiente, man mano che il materiale radioattivo si decompone.

Ledbetter non è in grado di ricordare esattamente dove ha ottenuto queste immagini. Ha compilato la libreria di quasi 20 anni fa, e il sito web in cui sono state ospitate le foto è in forma grezza; solo le miniature delle immagini sono al loro posto. (Ledbetter, che lavora ancora al PNNL, è stato sorpreso nell’ apprendere che qualsiasi foto del sito era ancora accessibile al pubblico). Ma lui è sicuro che non ha assunto qualcuno per scattare la foto del piede dell’elefante, quindi probabilmente e’ stata inviata in da un collega ucraino.

Nel 2013, Kyle Hill si e’ imbattuto in questa immagine, che era stata condivisa più volte su Internet negli anni successivi, durante la scrittura di un pezzo sul piede di Elefante per la rivista Nautilus, e ha monitorato di nuovo l’ accesso al vecchio sito PNNL. Seguendo il suo esempio, sono tornato lì a scovare ulteriori dettagli. Dopo un po ‘di ricerca attraverso la codifica CSS del sito, sono stato in grado di individuare una didascalia per l’immagine: “Artur Korneev, vice direttore di Shelter Object, osservante il flusso di lava’ Piede di Elefante ‘, Chernobyl NPP. Fotografo: Unknown. Autunno 1996. “Ledbetter ha confermato la didascalia abbinata alla foto.

Korneev si rivela essere una pronuncia alternativa per Korneyev. Artur Korneyev è un kazako , ispettore nucleare , di umore scuro , che ha lavorato per educare le persone – cioe’ a come proteggere le persone dal piede di elefante – da quando è avvenuta l’esplosione della centrale nucleare di Chernobyl nel 1986. L’ultima volta che un giornalista ha parlato con lui, per quanto posso dire, è stato nel 2014, quando il New York Times lo ha intervistato in Slavutich, Ucraina, una città costruita soprattutto per ospitare il personale evacuato da Chernobyl.

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Non ero in grado di individuare Korneyev per un colloquio, ma è possibile mettere insieme gli indizi incorporati nelle foto per spiegare l’immagine. Ho guardato attraverso tutte le altre voci di foto simili del nucleo distrutto, ed erano tutte prese da Korneyev, quindi è probabile che questa foto era un selfie temporizzato modello vecchia scuola. La velocità dell’otturatore è stata probabilmente un po ‘più lenta rispetto alle altre foto fatte in modo per entrare in posizione, il che spiega il motivo per cui egli sembra essere in movimento e il motivo per cui il bagliore della sua torcia si presenta come un fulmine. La grana della fotografia, però, è probabilmente dovuta alla radiazione.

Per Korneyev, questo particolare viaggio era solo una delle centinaia di missioni pericolose in cui e’ stato preso fino al midollo da quando è arrivato sul posto nei giorni successivi all’esplosione iniziale. Il suo lavoro iniziale era quello di individuare i depositi di carburante e contribuire a determinare i loro livelli di radiazione. (Il piede di Elefante inizialmente emanava più di 10.000 roentgens in un’ora, roba che puo’ uccidere una persona a tre piedi di distanza in meno di due minuti). Più di 30 lavoratori sono morti per la sindrome acuta da radiazioni durante l’esplosione per garantire la pulizia. Nonostante l’incredibile quantità di esposizione, Korneyev continuava a tornare all’interno del sarcofago di cemento frettolosamente costruito, spesso con i giornalisti al seguito per documentare i pericoli.

Nel 2001, ha portato un giornalista della Associated Press di nuovo al nucleo, dove la radiazione ancora misura 800 roentgens all’ora. Nel 2009, Marcel Theroux, il celebre romanziere (e figlio dello scrittore Paul Theroux e cugino dell’attore Justin Theroux) ha scritto un articolo per Travel + Leisure del suo viaggio al sarcofago e la pazza guida senza maschera che ha deriso l’ansia di Theroux come “puramente psicologica” . Mentre Theroux si riferisce a lui come Viktor Korneyev, è probabile che l’uomo è Artur, dato che ha fatto la stessa battuta scura che avrebbe fatto qualche anno dopo in un articolo del New York Times.

Il suo stato attuale è torbido. Quando il Times scovo’  Korneyev un anno e mezzo fa, stava aiutando a pianificare la costruzione di un arco del costo di $ 1,5 miliardi , che sara’ terminato nel 2017, al fine di potenziare il sarcofago in decomposizione e prevenire la fuoriuscita nell’ ambiente degli isotopi tutt’ora presenti. Nella metà dei suoi sessant’anni, era malaticcio, con la cataratta, e gli e’ stato impedito di rientrare dentro il sarcofago dopo anni di irradiazione.

Ma il senso dell’umorismo di Korneyev sembra essere rimasto intatto. E pure sembrava avere rimpianti per il lavoro della sua vita. La “Radiazione sovietica”, ha scherzato, “è la migliore delle radiazioni di tutto il Mondo.”

FONTE ORIGINALE

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